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当心!美国的债务炸弹即将引爆

参考消息网4月17日报道 德国《经济周刊》网站3月23日发表题为《美国的债务炸弹》的文章,作者是尤利安·海斯勒,文章编译如下:

美国总统乔·拜登在费城精加工行业学院走上讲台时,心情不错。这是一个工会组织的工匠继续教育机构,位于“摇摆州”宾夕法尼亚:美国总统认为这里是向美国人民介绍自己新预算草案的合适场所。这位国家元首在工人和活动人士面前发表了近1小时的演讲,强调了他的社会议程、过去几年的政绩以及未来的目标。然后拜登谈到了一个他在当前任期内很少强调的话题:国家债务问题。“我们将在10年内将预算赤字减少3万亿美元。”拜登承诺道。这是听众没有以热烈掌声回应的为数不多的几句话之一。

虽然民调显示大多数人对国家债务的增加感到担忧,但紧缩方案呢?在经历数年极度扩张的财政政策后,人们已经不再习惯于紧缩措施。然而,情况严峻。20多年来,美国的债务一直在迅速增加。目前达到了近31.5万亿美元。去年,债务与国内生产总值的比值已达到120%,仅在2020年新冠疫情高峰时,这一比值才更高。

在很长一段时间里,这种发展并不成为问题。美联储的低息政策使美国能够以很低的成本获得大量资金。两党的两位总统也都充分利用了这一机会。仅在唐纳德·特朗普执政的4年里,国家债务就增加了7.8万亿美元——大部分负债发生在疫情暴发前。

在拜登领导下,截至目前负债又增加了3.7万亿美元,并且趋势仍在上涨。据跨党派的国会预算办公室计算,未来10年,债务规模可能增长到46万亿美元。到那时,年度赤字可能也将几乎翻番——从现在的1.4万亿美元增加到2033年的2.7万亿美元。这将产生后果——特别是在政府利息支付方面。

由于美联储为对抗通胀已从数月前开始加息,债务偿还的成本变得更高。根据跨党派的彼得·彼得森基金会的说法,华盛顿在未来10年将支付约10.5万亿美元的利息——几乎是该基金会2021年计算结果的两倍。

跨党派智库联邦预算问责委员会的主席马娅·麦吉尼亚斯警告:“如果这一趋势继续下去,5年后我们支付的利息将超过国防费用。”同时,美联储作为一棵摇钱树暂时失效了:不仅没向国库输送巨额利润,反而可能在今明两年出现亏损——这是自1915年以来的首次。

虽然像哈佛大学教授、白宫经济顾问委员会前主席贾森·弗曼这样的经济学家认为情况仍然可控,也因为高通胀率目前正在使债务实际贬值。但尽管如此,他表示,政府亟须采取措施应对不断攀升的债务。弗曼说:“从长远来看,这不仅能减轻美国的财政负担,还可以对抗通胀。”

问题只是:在激烈的政治形势下,很多方案难以实现。例如,大约63%的预算与强制性支付捆绑,特别是在社会福利领域。仅社会保障一项,即政府成本最高的单一项目,每年就要花费1.22万亿美元。这方面和昂贵的老年人医疗保险改革可能会激起许多民主党人的强烈不满——并削弱拜登的党内支持,而这正是他竞选连任所需要的。

那么,不如大幅削减7670亿美元规模的国防预算?但考虑到俄乌战争和美中冲突,这可能难以沟通实现。而民主党人一贯赞成的对富人增税,却受到共和党人的阻挠。

当然,在政治上不作为也并非可选项:最迟到夏季,美国将(再次)达到法定债务上限。国会通过的这一上限标准规定了联邦政府可以举债多少。过去,在制定预算的同时,这个上限也会自动提高。但这一机制已不再适用。现在,国会必须单独投票决定财政部能否增加贷款。这就出现了一个僵局:虽然拜登的民主党人在参议院拥有决定权,但众议院却控制在共和党人手中。

预算上限这个技术官僚概念并不是简单的程序问题,而是最终关乎美国的信誉。如果国会不批准,美国将面临违约风险——这可能给金融市场和全球经济造成严重影响。毕竟,美国国债被认为是世界上最安全的投资。如果它失去这个光环,就可能起到加速器的作用,并在金融领域引发新动荡。

美国违约的保险成本,即所谓的“信用违约掉期”,现在就已大幅上升。评级机构也已敲响警钟。在2011年类似的政治预算争吵中,标准普尔曾将美国的信用评级从AAA暂时下调至AA+——这对作为全球最大经济体的美国来说是一个耻辱。

有过如此灾难性的经历,反对派现在就在向白宫施压。反对派领袖凯文·麦卡锡已经明确表示,他不会无条件地接受更高的债务上限。另一方面,拜登则坚持不设前提条件地提高限额——共和党人在特朗普任期内曾这样做过三次。然而,尽管面临党内反对,但拜登将不得不向共和党人妥协。加利福尼亚大学伯克利分校的经济学家巴里·艾肯格林说,到目前为止,拜登的总统任期在很多方面都很成功,“但减少预算赤字不在其列”。(编译/焦宇)

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